LE PA

YS >

FL OR

E E T F

AU NE

M AR

INE S

FL OR

E E T F

AU NE

M AR

INE S

45

Mais la majesté de la planète sous- marine se révèle au large, là où la pugnacité du corail vivant aff ronte le pilonnage incessant de la houle pour préserver le calme des eaux turquoise du lagon. Le récif-barrière, c est le festival des 310 espèces de coraux bâtisseurs : corail branchu, en massif, foliacé, digité, libre, encroûtant, tabulaire... Il y a même des coraux mous, à diff érencier des éponges, des têtes jaunes dans le souve- nir de tout plongeur, une aiguille immense en baie de Prony, des coraux fl uorescents que l Aquarium des lagons permet d admirer sans même se mouiller les pieds...

Sans le contrôle exercé par ses prédateurs, le poisson napoléon, qui mange ses larves, et la toutoute (Charonia tritonis), populaire conque kanak, la terrible Acanthaster planchi, énorme étoile de mer dévoreuse de corail, pourrait être très invasive. Fixées au récif, les comatules étendent leurs bras mouvants au gré du courant pour se nourrir de plancton, les anémones ondulent en abritant leurs jardiniers, les poissons-clowns, et les gorgones déploient des dentelles vivement colorées. Les coquillages mènent une vie discrète, à

l image des porcelaines s enveloppant d un

manteau mimé- tique durant la journée. Le méla-

nisme et la ros- tration de certains

spécimens enfi èvrent les collectionneurs passionnés. De toutes tailles, formes

et couleurs : une foule de poissons, individualistes ou

grégaires, jouant avec les houles ou préférant l abri d une caverne, siesteurs impénitents comme les requins dor-

meurs ou travailleurs sans relâche comme les perroquets broyant inlassablement le corail en poudre dans un ballet continu... Quel foisonnement ! Quelle vie !

Toutoute. © Tiéti Diving

© C

he sh

er

Bénitier.

© A

qu al

ag oo

n © A

qu al

ag oo

n